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一张家用机器人地图

2016-11-23贺文

IT经理世界 2016年20期
关键词:安格尔扫地家用

贺文

iRobot在尝试如何将智能机器人技术迅速商用到生活的方方面面。

如果有人说“未来的家,就是一个集成了所有功能的机器人”之时,你是否会想起电影《机器人瓦力》中那个深情呼唤Eva的瓦力(WALL-E)?

这个在地球上生活工作了至少700年的家伙,白天打扫、收垃圾,晚上居住在自己的铁皮屋里。他富有爱心,对世界充满了好奇,在打扫时收集各种他认为奇特的东西作为收藏是他最大的乐趣。他还十分喜欢老歌舞片《你好,多莉!》,会反反复复地看。某一天他偶遇了来地球上探测植物的异星机器人伊芙(Eva),开始了一段奇妙而惊险的旅程。

在科林·安格尔(Colin Angle)的眼里,未来“我们的家、我们居住的环境将被转变成一个大的综合性的机器人”,这种智能的人机交互已经不再需要依赖智能手机来完成,那时家的本身能像智能机器人一样回应着人的需求。

这也是安格尔和iRobot的梦想。iRobot公司是他和两位前同事、机器人专家海伦·格雷纳、罗德尼·布鲁克斯共同创办的,专注于家用机器人,目前安格尔担任iRobot董事长兼CEO。“清洁家用机器人”是iRobot公司现在的主线产品,相较于未来那个大的智能机器人,安格尔说“我们现在绝对仅仅是刚刚迈出第一小步”。

中国需求

iRobot公司秋天将把一款喷水擦地机器人Braava jet带到中国市场。安格尔说,这款产品是专门针对中国消费者需求研发的。

在清洁机器人方面,全球最出名的是iRobot的Roomba。自2002年推出后,iRobot已在全球范围内出售了超过1500万台iRobot家用机器人。

安格尔说,iRobot公司非常看重中国市场的巨大发展潜力,如果全球范围内家用机器人市场的增长速度是25%,中国市场增速高达70%甚至100%都有可能。他介绍,喷水擦地机器人Braava jet是为中国消费者量身定制的产品品类,因为中国消费者需要经常清洁家中的硬质地板,并且他们对擦地和吸尘的要求非常不同。喷水擦地机器人与扫地机器人相辅相成,为消费者提供了另一种家庭清洁方式,帮助消费者清洁硬质地板上的灰尘与黏腻污垢。

与安格尔和iRobot公司对于清洁家用机器人的热情略有不同,不少使用扫地机器人的用户可能都有这样的尴尬:最初因为被扫地机器人特有的性能吸引,兴致勃勃地买了一台回家,但是在使用过程中发现,或者噪声比较大,或者因为机身大小卡在沙发底下出不来,用了一段时间之后这个扫地机器人也就被闲置一旁。

“家用清扫机器人是一个伪需求吗”,尤其是在全球经济形势并不是很好,消费相对比较疲软之时。“市场需求到底有没有,它是伪需求还是一个可持续性的需求,关键在于你的清洁产品能不能真正发挥清洁作用,这个需求是存在的,是真实可持续的发展。”安格尔坚信,机器人代替人完成某些事情是一个趋势,问题在于机器人的解决方案能不能更加优化更加完善,把产品做到极致。

安格尔畅想,在“家用机器人”整个大品类当中,绝对不止于扫地、擦地机,一是这两个小类还有其他方面的产品拓展可能,另外,但凡我们生活需要的各个层面都是机器人可以适用的机会,综合在一起也就是所谓的“智能家居”,智能机器人将触及到人类生活的方方面面。

“实用是家居服务型机器人的关键。”作为一名机器人专家,安格尔对机器人的普及充满了信心。

克制与极致

有没有想过你有一个机器人替身,可以远程遥控它替你做想做的事情?比如你年迈腿脚不方便,你的机器人替身可以替你去看望老友、和他聊天;如果你是一名医生,不方便到医院,但是又恰逢有病人需要你进行诊断,你可以远程控制这个机器人,就像你本人在现场做一样;如果你是公司高管,没办法跨越几个洲去参加一个重要会议,你可以远程操控你的机器人替身。

这样的场景,就像美剧《生活大爆炸》第四季里描述的那样,男主角谢尔顿因为担心自己身体太脆弱,把自己关在房间里以防受感染和发生意外,并研制了一台“机器人谢尔顿”,通过电脑操纵它,无论在家或办公室都由“机器人谢尔顿”代替。

iRobot将这类型的机器人替身产品命名为“阿凡达”。安格尔介绍,iRobot公司已经将这块医疗领域的智能机器人解决方案独立出来,联合In Touch Health公司推出了远程医疗机器人,专业做这方面的产品开发和优化,而且很快这个产品将以“很成熟的商业价格”呈现到市场上。

如何将智能机器人技术迅速商用到我们生活的方方面面?iRobot并非一人打江山:iRobot与Clorox、波音、思科等多家国际化大企业建立了战略合作伙伴关系,将合作伙伴的技术和机器人技术结合起来,向市场推出机器人解决方案。2012年iRobot联合In Touch Health公司推出了远程医疗机器人,2013年iRobot牵手思科共同研制远程终端呈现机器人Ava500,它可以在室内“自驾驶”地图导航,并自动避开障碍物,与人视频对话。

一方面是科幻电影里各种酷炫、让人脑洞大开的智能机器人,另一方面是机器人产业化商用化真正走进人们生活的骨感现实。安格尔曾经解释过,机器人产业,尤其是服务型机器人产业发展初期投入特别大,要走向大众消费市场需要解决一个很重要的问题,那就是成本控制,如果成本太高,投入市场没人能够负担得起,也会让产业停滞不前。

正是遵循这一点,iRobot在过去14年的发展中,一直相当克制:

他们时刻提醒自己,作为工程师和科学家,在设计和制造机器人时,不要沉迷于功能的新奇而忘记了自己的初衷,为谁设计这个产品,你设计的产品是不是适合消费者使用;在开发新项目的取舍和资源的投入上,时时要做好平衡,作为工程师和科学家的iRobot团队,有很多非常可行的想法,但是公司的资源是有限的,要懂得取舍。

安格尔强调,现在的iRobot公司将100%的精力全部聚焦于toC的家用消费类机器人市场,希望能在这一点上将产品做到极致;toB的领域,他们将选择这个领域里优秀的合作伙伴一起去开拓,聚焦地去做。

当然,要想在toC的智能机器人市场打开局面,不是一朝一夕的事情。安格尔坦言,iRobot公司也是凭借多年的学习和多年的市场培育才成就了现在这样的规模。他也假设,如果他们再重新创立一个机器人品牌,垂直切入一些专业化、行业细分领域的机器人市场,入门的速度会更快,商业机会也不小。

地图路径选择

如果未来的家,就是一个可以智能操控,可以独立思考的机器人系统,室内地图数据将成为这个智能系统至关重要的部分。

事实上,一些扫地机器人已经可以在自动清扫地面的同时,通过内置的硬件和软件来为整个房间创建地图,以方便更有效的清洁,这种技术并不新鲜,只是大部分产品的实际使用效果并不理想。

iRobot公司在去年秋天已经推出了新一代的Roomba 980智能吸尘器机器人(该产品尚未引入中国市场),预置了升级版的追踪和地图技术,并且首次加入了对云连接的支持,即利用同步定位技术和内置摄像头将房间内的所有布局同步到云端,然后会根据不同的目标匹配对象进行不同的处理。得益于VSLAM地图和定位技术(指机器人利用视觉系统实现自主定位与地图创建),Roomba 980能够检测到自己所在的精确位置,在记住了房间的布局之后,就可以在后续清洁时用到这份地图,知道哪些区域需要清洁、以及避开哪些区域,还能实现工作完毕或低电量时自动回到充电底座处充电。

未来iRobot公司希望为用户的房间绘制更加逼真的3D地图,这样就可以让机器人更准确的识别目标,更准确的清理所有角落,甚至有可能帮助我们自动叠衣物或者清理洗碗机或者做更多。

安格尔很明确地告诉记者,地图路径选择这种智能的技术对于未来的智能家居来说非常重要。其重要性不仅体现在机器人能够很精准地去到哪里再回来,而是在整个智能家居体系里,能辨识清楚什么物体在什么位置,能够对人类生活需求发生的情境和场景掌握到何种精确的程度。对于一个未来的智能家居系统来说,“我只有知道身边的环境是什么样的,我才能对人的需求给予很好的反馈,才能进行智能服务的满足”。

当地图的记忆功能和及时更新达到一定智能程度之后,通过整个家里的机器人(包括扫地机器人、随身携带的智能手机等等)知道这个家里面什么物体发生了哪些移动,并把这些信息及时给到整个智能家居总系统当中。

“地图成为清洁机器人越来越重要的数据。”安格尔曾经有过类似表态,通过地图数据,清洁机器人可以与智能家居中所有的智能设备进行映射,设备之间能够彼此通讯,会让机器人工作起来更有效率。当然,其他厂商的智能设备与iRobot的产品如何兼容,是个问题。

想象可以相当精彩。安格尔强调,这张地图越复杂、越精细,未来的家其智能程度就会越高。

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