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飞艇:今日的“空中航母”

2008-09-12明 远

百科知识 2008年17期
关键词:飞艇

明 远

20世纪二三十年代飞艇在军事领域曾有广泛的运用,一度被誉为“空中航母”。20世纪40年代后,由于飞机的迅猛发展和飞艇自身缺陷等原因,飞艇逐渐淡出军事领域。近年来,随着非战争军事行动的日益频繁,飞艇由于具有飞行时间长、有效载荷大等优点,使其成为较理想的信息平台、军事运输平台和武器投放平台,飞艇又重新受到一些军事大国的重视。

飞艇的兴衰

现代飞艇是带有动力推进装置并利用轻于空气的气体来提供升力的航空器。它通常由艇身、吊舱、动力装置和艇上设备等组成。艇身气囊内一般充满了氦气以提供升力。艇体下方安装有吊舱,由骨架和蒙皮制成,供驾驶员和其他人员乘坐,或装载货物、仪表和电子设备等。飞艇的推进装置包括发动机、减速器和螺旋桨等,它为飞艇提供推动力。从结构上看,飞艇一般可分为三种:一种是硬式飞艇,它是由内部骨架保持形状和刚性的飞艇;另一种是半硬式飞艇,它是通过气囊中的气体压力和刚性骨架共同作用保持形状的飞艇;第三种是软式飞艇,是靠气囊中的气体压力来保持形状的飞艇。

第一艘飞艇是1851年由法国人亨利·吉法德设计制造的,不过这艘飞艇没有动力装置,在空中不能有效地进行控制。1901年,一位侨居法国的巴西人桑托斯·迪蒙德第一个把汽车发动机装上了飞艇,然后他驾驶着自己设计制造的飞艇从巴黎近郊出发,在不到30分钟的时间里,成功地绕埃菲尔铁塔进行了11千米的飞行。至此,能投入使用的飞艇正式出现。

飞艇的发明引起了一些国家的注意,并很快被引入战场。在第一次世界大战中,德国、英国、法国、美国等国家总共建造了460多艘飞艇应用于军事领域。1915年,德国出动了LZ-38型齐柏林飞艇对英国进行了首次空袭,一时在英国民众中造成了很大恐慌。整个“一战”中,德国飞艇共对英国进行了208架次的空袭,投下的炸药达200多吨。尽管当时飞机诞生了,但不管在飞行高度还是机载武器上,飞机对飞艇都还够不上很大的威胁,只能是望“艇”兴叹。后来,一架英国皇家海军的战机终于在比利时上空拦截住德军的一艘飞艇,并用炸弹将其击落,造就了齐柏林飞艇的首败记录。

此后很多国家开始纷纷研制飞艇。“一战”后期英国推出了R34飞艇,这架飞艇配备的发动机动力达250马力,成为第一架飞越大西洋的飞行器。没过几年英国又相继推出了R100、R101飞艇。受日本海军在太平洋地区的威胁,“一战”结束后,美国军方也大量建造飞艇,以提高海军的空中侦察能力。美国海军先后拥有大型高性能飞艇“阿克伦”和“梅肯”号,并作为美海军舰载部队的先遣队多次执行海岸巡逻和反潜任务。

20世纪二三十年代,飞艇在军事领域内的应用达到了鼎盛时期。可是,好景并不长。由于当时飞艇气囊里是氢气,非常容易着火爆炸,安全性很差。与此同时,飞机的性能不断提高,在速度、灵活性和安全性上都远远胜过飞艇,因而军用飞艇逐渐被飞机所取代。特别是1937年发生“兴登堡”号飞艇坠毁事故后,飞艇的发展陷入了停滞阶段,飞艇很快在军事上淡出。

近年来,随着飞艇技术的发展,飞艇在军事上的应用又呈现出复苏的趋势。2004年,美国增加3800万美元拨款,用于美陆军向伊拉克部署雷声公司制造的携带传感器的飞艇,之前这种飞艇已经被部署在了阿富汗。同年,美国投资1000万美元建造一艘“海象”飞艇,并在2005年进行首飞。2006年,美国空军通过了发展同温层飞艇的计划,这项计划是旨在研制和发展一种临近空间的无人飞艇。这种同温层飞艇能在高空停留数年,利用其自主式传感器对空中和地面目标进行监视和跟踪,并可在超过590千米的距离上跟踪巡航导弹,在近320千米的距离上监控敌方态势。与此同时,俄罗斯的DPD-5000反导飞艇、AU-30北极探测飞艇;英国的“天猫”多功能飞艇以及以色列的平流层侦察监视飞艇和美英等国际合作的平流层通信中继飞艇等,都在推进发展中。

军用飞艇的发展趋势

20世纪90年代以来,随着科学技术的发展,飞艇在浮升气体、囊体材料、飞行控制性能等方面均提升到一个新水平,使得飞艇留空时间更长,航程更远,运载能力更大:在空中能长时间悬停和机动飞行,具有良好的低空、慢速和安全飞行能力;经济性好,造价低,仅为同型飞机的十分之一,动力功率为十分之一,运行费用为五分之一到六分之一:无须机场跑道,可垂直起降,能在三维空间保持最大的自由度。在现代军事行动尤其是非战争军事行动中,飞艇在信息采集、信息处理、信息对抗、信息组网和指挥控制等方面均能发挥独特的优势,重新引起了一些军事专家的高度关注,并呈现出一些新的发展趋势:

多功能一体。许多国家飞艇技术日趋成熟,部分关键技术已经取得突破。发展多功能一体化飞艇,在飞艇上搭载不同任务电子设备,建立集预警探测、侦察监视、电子对抗、通信指挥于一体的综合军用侦察和信息系统,已成为飞艇应用技术开发领域的一个重要方向。如美国正在研制的多功能侦察警戒飞艇,能替代美国“机载预警和控制系统”或俄罗斯A-50预警机,一艘飞艇可起到5架巡逻机的作用。

航程和续航时间越来越大。由于飞艇空气动力设计的不断改进,太阳能电池与燃料电池组合供电,以及离子推进器动力系统等技术的应用,飞艇航程和续航时间不断增大。德国的CL-160超大型飞艇航程8000千米;俄罗斯正在研制的大载荷飞艇航程可达15000千米;美国正在开发的HAA在20000米高空可持续巡航一个月之久。

高度向“近太空”领域发展。随着飞艇技术的发展,飞艇飞行高度现已开始向20~100千米的“近太空”领域发展。这一空域对于情报收集、侦察监视、战场损伤评估、通信保障,甚至武器制导、对地作战等都具有很好的应用前景。尤其是借助于“近太空”飞艇实现对所需目标的长时间定点监视或为战斗机提供相关的作战信息,可作为侦察卫星和飞机的补充。美国空军的“近太空机动飞艇”,设计在20000~90000米的近太空空域长期活动。

载重量不断增大。超大型飞艇具有超强的空中运载能力,可以远距离空投部队、装备及各类保障设备,给遥远的空、海军基地和境外驻军运送补给。美专家评估,几艘巨型飞艇可以在一个航程内从美国本土向欧洲空运两个摩托化步兵师的所有人员和装备。德国CL-160超大型飞艇最大起飞重量450吨,有效载荷160吨;英国设想研制“天猫1000”飞艇载重量可达200~1000吨。

安全性能不断提高。现代飞艇的安全性已经有了质的飞跃。与早期充满着氢气的气球不同,现代飞艇使用的是氦气。飞艇的气球外壳是由成千上万个小袋子构成的。飞艇甚至还可以在恶劣天气下照旧飞行。试验表明,即使40颗子弹同时击中一艘飞艇,也只有极少量的氦气泄漏,几乎可以暂时不用处理。随着现代飞艇技术的发展。飞艇在抗打击、抗天气、抗干扰等方面将有大的进步。

责任编辑林京

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