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奔赴小行星带

2019-03-25徐灿

科学之谜 2019年2期
关键词:双星特洛伊露西

徐灿

大约40亿年前,在原始的太阳系内,除了行星之外,还有许多围绕太阳运行的岩石等原始物质,这些物质是行星建造过程中的残骸,它们有的被分散到了太阳系遥远的外围,有的被捕获在木星和太阳之间,形成了特洛伊小行星带。特洛伊小行星带在太阳和木星引力的平衡作用下,和木星共用轨道,在不同的位置绕太阳运行:一组总在木星的前方运行,一组总在木星的后方运行。可以说,特洛伊小行星带是太阳系的古迹。

而美国宇航局的“露西”无人探测器,将成为探访太阳系古迹——特洛伊小行星带的第一个“冒险家”。露西计划于2021年10月发射,从地球出发后,会先以独立的轨道绕太阳运行两周,第一周轨道距太阳较近,第二周则较远;然后,它将前往位于木星前方的特洛伊小行星群,依次经过1颗主带小行星和4颗特洛伊小行星;接着,它会再次掠过地球,前往位于木星后方的特洛伊小行星群,在这儿,它将遇到一个罕见的普特洛克勒斯-梅诺提乌斯双星系统。

露西复杂的路径将它带到了两个特洛伊小行星群,并让我们第一次近距离地看清它们;而露西上那套精密的仪器,将仔细研究特洛伊小行星的地质、表面组成,以及质量和密度等物理特性,确定这些小行星究竟来自海王星外遥远的柯伊柏带还是主带小行星带。

露西带给我们的信息将有可能彻底改变我们对行星起源和太阳系形成的认识。

2021年10月,露西发射。它先围绕太阳飞行两周,然后在2025年途经1颗主带小行星,并于2027年到2028年间依次飞过4颗特洛伊小行星。接着,它经过地球,在2033年造访另一特洛伊小行星群的双星系统。在飞过双星系统后,露西每隔6年在两个特洛伊小行星群之間循环一次。

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