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如何让大脑更聪明?(五)学外语和冥想能使人更聪明吗?

2015-02-05隽武

科学生活 2015年1期
关键词:学习外语正念冥想

隽武

拥有一个聪明的大脑,或者让你的后代更聪明,这几乎是每个人的梦想。这也许因为,聪明的人拥有各种各样的优势:他们在生活中会得到更好的教育,获得更好的工作,挣更多的钱,甚至可能活得更长久。

在上一篇文章中,我们介绍了某些专门训练方法似乎可以提高人的智力。然而,我们日常的某些行为,其实也可以使自己更聪明,比如,学外语和冥想。

成年人学外语能提高智力

最近,苏格兰爱丁堡大学的一项研究指出,学习外语有助于提高阅读、口语表达能力与智商,一个人懂得的外语愈多,效果愈好,即使成年后才学习外语,对大脑也有同样效益。

这项研究的具体方法是,对262名爱丁堡出生的市民进行调查,所有参与者都能讲除英语之外至少1种外语,其中,195人在18岁前学习第二外语,有65人在18岁后才学。

研究人员先找出他们11岁时的智商测试成绩,再研究他们70多岁后大脑认知能力改变情况,结果发现,会讲2种或是更多语言的人,比那些不会说外语或只懂一门外语的人认知能力明显好很多,这在智商测试与阅读方面特别显著。

研究也显示,即使在成年后学习外语,也有助延缓大脑老化。过去也曾有研究指出,双语能力有助延缓罹患失智症。

成年人学外语比孩童困难得多

我们知道,学习外语对于任何一个成年人来说都是相当艰巨的任务。那为什么幼童在系鞋带都还没学会的时候就能做到的事情,对成年人来说就如此困难呢?心理语言学家给出的答案充满分歧,但是,对下面几种观点存在共识。

第一,2岁孩子的大脑,在神经系统上有显著的优势,在神经元之间进行连接的突触,比成年人的大脑多50%,远远超出了孩童大脑在这一时期需要的数量。这种盈余的作用是提供保障,以防儿童的大脑早期遭遇创伤,不过它对儿时的语言学习也很关键。同样关键的还有年轻人大脑的可塑性,或者说适应性要比老年人大得多。一旦这一“关键时期”结束,也就是人的生命中的前6年,大脑适合学习语言的时期结束,习得第一语言的年龄优势就丧失了,大脑会腾出空间学习你成长过程中需要的其他技能,比如,学数学、玩游戏等。

第二,孩童具有的另一个优势是没有经验。在讲了十几年母语之后,我们成年人在听第二语言时,会不由自主地经过第一语言的过滤,去与第一语言作比较。研究人员发现,日本的新生儿能够辨别英语中“L”和“R”发音的区别,如果不接触西方语言,他们的辨别能力就会丧失——并不是在6岁甚至3岁的时候丧失,而是在8个月大时就会丧失。

用一些心理语言学家的话说,成年的语言学习者聪明反被聪明误。我们的大脑会同时处理太多数据,试图从一开始就正确掌握所有东西,而且对自己的拙劣表达会感到难为情。但孩童会本能地掌握要点,并不介意说“Tommv hitted me(意为“汤米打了我”,但在英语中有语法错误)”,他只希望汤米能得到惩罚。

学外语提高智力的实例

中年人是否能通过学习外语提高自己的智力呢?有一位年近60岁的作家作了一番尝试。在之前的几年里,他感觉自己的记忆力似乎急剧下降,于是,他开始真真切切地有些担心自己头脑的状态。所以,为了宽慰自己什么都没有出差错,他在研习法语之前,遵从一位心理学家朋友的建议,做了一种名叫计算机化神经认知评估的测验。结果完全无法让他宽慰:他在所有科目中的成绩,都低于其所在的年龄分组的平均值,尤其值得关注的是,综合记忆测验的成绩处于该年龄组的最后10%里,视觉记忆测验成绩甚至处于最后5%之列。

所有这些都意味着,成年人要想学习一门第二语言,就必须绞尽脑汁。正因为如此,我们更有理由尝试。他学习法语一年,似乎没有什么长进,却产生了一个意想不到的收益。他又做了一遍上面所提到的那个认知测验,结果让他震惊:成绩大幅提高了,10个科目中有7个超过了平均水平,其他3个科目则与平均成绩持平。他的言语记忆力成绩从不

到50分提高到了88分,视觉记忆测验则从5分提高到了50分。学习语言,仿佛是让他的头脑喝到了不老泉。

那该怎么解释这种提高呢?

2013年,香港中文大学及美国伊利诺伊州西北大学的研究人员作出假设,语言学习应对老年人有益,并指出相关的认知任务——包括工作记忆、归纳推理、声音辨别及任务转换——与大脑的某些区域密切相关,而这些大脑区域是造成与年龄相关的衰退的最主要源头。换句话说,出于某些原因,第二语言学习让成人倍感困难和沮丧,但也正是这些原因,使语言学习益处良多。

这位作家那并不典型的经历在某种程度上是有道理的,即使你是老年人,最好去学习一种语言吧!这不仅是一种比抽象脑力游戏更有用、有趣的活动,而且还能为你的努力带来回报——你可以独自出国旅游了。

冥想与正念源于佛教

冥想又称“沉思”、“坐忘”或“澄心静默”,源出于佛教,是一种通过静坐调息、默念意守来防治疾病的方法。相传在2500年以前,一位名叫乔答摩·悉达多的王子来到印度的菩提伽耶,开始在一棵大树下打坐。在连续七七四十九天的冥想之后,他开悟大道,后被世人尊称为“释迦牟尼”。

近年来,中国医学关于冥想的理论和方法在西方比较流行。戈利曼在《冥想的种类》一书中,把各种冥想方法进行了归类,并认为各种方法所共同遵循的要旨可以通过不同的技术来达到:默唱吠陀赞歌或祷词,凝视诸如烛光那样的物体,计算一个人的呼吸,用那些能给人带来自我控制和内心平静的专注来处理生活中不可避免的心神烦乱。冥想者一天至少要留出2次时间。每天早晨和晚上各一次,每次10~30分钟,安静地坐着或躺着。

早在20世纪70年代,以美国乔恩·卡巴特·津恩(现为麻萨诸塞大学医学院的退休教授)为代表的几位先驱者,已经开始教导人们采用正念冥想作为缓解压力的一种手段,除了十余项研究之外,该领域中的所有近1 00项随机临床试验几乎都是在2005年以后才获得发表。所谓正念,也是佛教中的一个概念,就是以一种特定的方式来觉察,即有意识地觉察、活在当下及不做判断。

正念冥想训练有助于丌发智力

在最近进行的一项正念研究中,研究人员对参与者的呼吸、身体状态以及其他特性进行了简单而客观的观察,他们认为,正念练习或可对人产生近似佛祖开悟的效果。科学家们还测试了小量的正念训练能否用于提高标准考试成绩,并促进脑细胞间新连接的建立。

美国俄勒冈大学的迈克尔·波斯纳和德克萨斯理工大学的唐一源要求研究参与者们,在2周期间练习由唐研发的正念训练累计达1 1小时,并在练习前后分别使用功能性磁共振成像观察了他们的脑部活动。研究人员发现,正念练习增强了大脑白质的完整性和工作效率,白质组织可联系和保护源自大脑前扣带皮层的神经元,而前扣带皮层对于理性决策和解决棘手的问题尤为重要。

这可以解释为什么正念练习对考研的学生大有裨益。2014年5月,发表于《心理科学》杂志上的一项随机试验的结果显示,本科生在指导下每天花10分钟来进行正念练习,并坚持2周后,他们在研究生入学考试中词汇部分的成绩就获得了显著提高一一增加了1 6个百分点。他们的工作记忆容量(维持注意力并操作多个项目的能力)也显著增加。

一度被认为是东方神秘主义代名词的正念练习居然可以为西方理性主义服务,这听起来可能令人颇感惊奇。但是,考虑到这种练习往往强调要将注意力集中在此时此地,训练人们将头脑专注于当前的任务之上并避免分心,它能实现这样的效果也就不足为奇了。

英国利物浦约翰·穆尔斯大学的心理学家和神经科学家彼得·马利诺夫斯基说:“认识自己的头脑正专注于何事,并对其加以控制的能力是一种真正的核心力量。对某些正念训练的初学者而言,这是他们有生以来第一次认识到某种思想或情绪并不是现实世界的唯一内容,他们完全有能力将注意力转移到其他东西,如呼吸之上,让那些情绪或思想化作人生的过客。”

正念冥想与身心放松的平衡触发顿悟

近期的正念研究得到的最令人惊讶的发现之一是,正念练习也可能存在有害的副作用。毕竟,顿悟往往出现在你给头脑放假,让思维天马行空的时候,高度集中注意力的冥思苦想反而是种阻碍。乔纳森·斯库勒在美国加州大学圣芭芭拉分校拥有一个实验室,就正念练习与创造力之间的关系进行了探讨。2012年,他发表了一项题为《走神启迪灵感:心智游移有助于培养创造性》的研究。该研究显示,在参与者短时间地从事轻松的任务(这种任务可以最大限度地促进心智游移)后,他们在创造力测试中的成绩有所改善。在一项后续研究中,斯库勒报告说,物理学家和作家们最有见地的想法都是身心放松之时灵光乍现的成果。斯库勒说:“在为期两周的研究期间,他们报告有三分之一的创意是在走神时妙手偶得,其中尤以可打破某种僵局的‘恍然大悟为多。”

诀窍在于把握好什么时候需要借助正念的力量,什么时候则不然。他说:“当你凝视窗外时,下一个伟大的想法可能正在酝酿之中,但这时你对老师讲的东西却心不在焉。在专心致志与心智游移之间找到平衡可能是一项严峻的挑战。如果你在路况不佳的情况下开车,在操作机器或者正在谈话,那你就需要非常专心。如果一个人时时刻刻都紧绷着头脑中的那根弦未免也太过极端,偶尔在适当的时候稍微放松一下,走走神也未尝不可。”

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